El conocimiento medicinal indígena se extingue sin dejar rastro

Podría parecer que, en la era de la información, todo está registrado. Nada más lejos de la realidad. Entre el 73% y el 91% del conocimiento de los servicios medicinales de las plantas (sus propiedades farmacológicas y terapéuticas) de regiones de América del Norte, la Amazonia y Nueva Guinea corre el riesgo de desaparecer porque solo los conocen los indígenas de cada zona y no hay más registro que sus voces. Si muere su lengua (más del 30% de las 7.400 del mundo ya no se hablarán a finales de siglo, según la Unesco), desaparece el conocimiento que guardan. Un estudio publicado en la revista PNAS por Rodrigo Cámara Leret y Jordi Bascompte, del departamento de Biología Evolutiva y Estudios Ambientales de la Universidad de Zúrich, ha identificado 12.495 servicios medicinales de las plantas de los que el 75% son solo conocidos por una lengua. Y “cada dos semanas”, según la directora general de la Unesco, Audrey Azoulay, “desaparece una en el mundo”. Ante esta emergencia, Jordi Bascompte lamenta: “Es como una biblioteca quemada, como amputar una extremidad. Estamos perdiendo oportunidades terapéuticas”.

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El bosque sanador

Una de las fuentes documentales de la investigación de Rodrigo Cámara Leret y Jordi Bascompte es el trabajo de Richard Evans Schultes, etnobotánico, taxónomo, escritor y fotógrafo considerado uno de los exploradores de plantas más importantes del pasado siglo. Su obra ‘The healing forest: medicinal and toxic plants of the north west Amazonia’ (Dioscorides Press), integra casi medio centenar de años de investigación. Schultes llegó en 1941 al Amazonas para estudiar durante un año cómo los pueblos indígenas usaban las plantas para fines medicinales, rituales y prácticos y permaneció más de una década realizando un trabajo de campo que le permitió identificar 24.000 especies, incluidas 300 nuevas para la ciencia.

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